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75 años de presencia franciscana en Papúa Nueva Guinea

28 Noviembre 2022

En 1944, la Provincia OFM del Espíritu Santo de Australia decidió enviar frailes a una misión en el extranjero.

El 6 de noviembre de 1946, un grupo de seis frailes franciscanos partió de Sydney en un barco con destino al distrito de Sepik en Papúa Nueva Guinea.

Al pasar por Brisbane, otro hermano se les unió, llegando a ser 7. Eran los frailes Ignatius Doggett, Michael Beven, Denis Dobson, Matthew Darby, James O'Meara, Raymond Quirk, Martin Shumach y Anselm Stoner.

Estos frailes, excepto el superior regular, el padre Ignatius Doggett, tenían menos de 35 años. Fueron seleccionados en función de la edad, la aptitud física, la perspectiva pragmática y la ausencia relativa de toda inclinación académica.

La preparación de los hermanos para la empresa fue mínima: un curso de medicina tropical y un retiro anual. Este es el comentario de James O'Meara: “Con poca experiencia individual, pero con 700 años de experiencia de la mayor Orden misionera de la Iglesia a nuestras espaldas, hemos venido aquí para compartir la restauración de las Misiones. De acuerdo con nuestras antiguas tradiciones, no tenemos más ambición que la de llevar a cada alma individual que podamos al corazón amoroso de Cristo”.

LA GUERRA EN LA REGIÓN DE SEPIK

Los japoneses ocuparon el Sepik en 1942. En abril de 1944, los aviones aliados de Nadzab y Pom comenzaron a bombardear muchas bases japonesas repartidas por el Sepik, Lumi y Aitape.

El 25 de abril, una enorme flota de invasión aliada ancló frente a Aitape. Tras un intenso bombardeo de la costa y las islas, se lanzó la mayor invasión anfibia jamás montada en el Pacífico Sudoccidental contra Hollandia y Aitape en un esfuerzo por atrapar al XVIII ejército japonés entre Aitape y el río Sepik. La invasión fue un éxito, y los aliados aseguraron un perímetro defensivo alrededor de Aitape y la pista de aterrizaje de Tadji. A principios de mayo, los aliados avanzaron hacia las posiciones japonesas al este de Paup. Los combates continuaron durante 12 meses. Muchos murieron en los combates y contrajeron enfermedades. La isla de Ali se transformó en un hospital nativo y, después de julio de 1944, muchas enfermedades se propagaron desde allí.

En esta época, Papúa Nueva Guinea era un territorio en fideicomiso de las Naciones Unidas administrado por Australia. Los frailes llegaron a Alexishafen el 6 de diciembre de 1946. Estuvieron bajo el entrenamiento de la SVD durante seis meses y se alegraron de marcharse. La SVD también se alegró de liberar a los “volátiles” australianos.

Llegaron a Aitape en mayo de 1947. Su principal preocupación era perseguir y lograr la vida franciscana tradicional en esta remota parte de PNG. 

Reprodujeron la experiencia franciscana de la Edad Media con el mismo entusiasmo y empatía con la gente y sin estar atados a la rígida estructura que caracterizaba a la Orden en Australia. Pudieron seguir su vida franciscana y satisfacer las exigencias del Sepik sin generar conflictos. Ser un fraile en el Sepik significaba que las relaciones intensas con los compañeros eran tan importantes como el desarrollo de relaciones significativas con la gente. Se convirtieron en algo más periférico para el pueblo.

ACUERDOS PARA LA NUEVA MISIÓN

El obispo L. Scharmack MSC ofreció un lugar en el archipiélago de Bismarck. La oferta fue aceptada y se seleccionaron tres frailes para ir. En enero de 1946, una carta del Vaticano complicó las cosas. “Propagada fide ofrece a su Provincia la Misión de Sydney en Nueva Guinea Central. ¿Acepta? ¿Cuántos padres puede enviar y cuándo?”. Esta zona estaba bajo la SVD y abarcaba toda la región de Sepik. La SVD perdió mucho personal (122, el 60% de su clero). En 1941 el gobierno de Australia había prohibido el regreso de alemanes, holandeses y polacos en la zona, así que los franciscanos de Australia fueron una buena solución.

El Ministro General Valentine Schauf ofm y el Ministro para los Territorios Exteriores, Ward, acordaron en marzo de 1946 que la Orden estaba preparada para aceptar el Vicariato. Estas son las primeras palabras del P. Ignatius Doggett: “En la actualidad, podemos enviar diez Padres y dos hermanos laicos... luego, en los próximos siete años, otros 25 Padres estarían trabajando en esta misión”.

En abril de 1946, otra carta del Vaticano afirmaba que el Vicariato de Nueva Guinea Central permanecería bajo la SVD. A los franciscanos se les pidió sólo que tomaran parte del Vicariato.

LA LLEGADA A AITAPE EN MAYO DE 1947

Los franciscanos partieron hacia Aitape en mayo de 1947.

La zona de Aitape quedó devastada por la guerra. Muchos pueblos fueron abandonados y todos los edificios europeos desde Wewak hasta la frontera fueron destruidos. La SVD recomendó a los franciscanos construir en una colina de 60 metros sobre el nivel del mar, Santa Ana. Había algunas tiendas en la orilla este del río Aitape, levantadas por Hunter Kirk, un reclutador. No había transporte.

“Lo que parecía más importante para nosotros era cómo podíamos vivir la vida franciscana tradicional en PNG.... éramos muy ingenuos, teníamos las respuestas para todo y, en nuestra ignorancia, nos chocaba bastante lo que pensábamos que era el enfoque tan duro de otros misioneros. Los franciscanos les mostrábamos cómo ser misioneros. Hemos alterado el nombre de ‘Misión Católica’, ¡así que éramos más franciscanos que católicos!”. (Fr. Ray Quirk)

Pero la realidad del Sepik occidental no iba a ser comprometida. A su llegada, los frailes se encontraron con tres obstáculos fundamentales para su franciscanismo: la autoafirmación del pueblo, la economía cotidiana y el trato de los misioneros protestantes. Todos ellos estaban destinados a interferir y moldear el enfoque y la perspectiva de los franciscanos.

Siguiendo el consejo de Van Baar, Malol, Sissano y Vanimo fueron seleccionados como estaciones de misión y comunidades franciscanas. 

Se destinan dos o tres frailes a cada estación, donde se pretende poner en marcha escuelas y dispensarios médicos, en general para impresionar a los niños y formar a los jóvenes como catequistas. Los niños, la esperanza, los catequistas, la columna vertebral de la misión.

Los frailes tuvieron que empezar a construir desde cero. Mat Darby describió que fue "abandonado" en Malol en mayo con un colchón y nada más. Nadie le recibió. Ray Quirk y Martin S, al llegar a la más idílica pero mortalmente tranquila playa de Vanimo, también se quedaron solos sin saber por dónde empezar.

En sus primeras semanas en Malol, los frailes recibieron algunos duros recordatorios sobre los conceptos de la misión Siau. Varios líderes de la aldea de Malol mantenían que eran católicos a pesar de haber contraído matrimonios polígamos. En agosto del 47, Doggett se enteró con dolor de que los líderes de Malol afirmaban que los sacerdotes australianos, a diferencia de los anteriores alemanes, aprobaban realmente los matrimonios polígamos, ya que era la “costumbre australiana habitual”. 

Durante los primeros meses de la misión, los frailes trabajaron intensamente en la construcción de residencias, iglesias, escuelas y una clínica médica. Sin embargo, Doggett quería que los frailes dejaran la vida franciscana y no les permitió ir inmediatamente a la zona de Lumi para salvaguardar la vida franciscana en comunidad.

En septiembre de 1947, los frailes tuvieron su primer retiro. Darby tuvo que volver a Australia porque su vista se estaba deteriorando. Todos los frailes habían sufrido ataques de malaria y disentería. 

Tras el Retiro surgió el deseo de los frailes de extender su misión a la zona de Wapei. El 22 de octubre, Doggett y O'Meara volaron a través del pico de Sumoro con destino a Lumi.

Los Lumi estaban preocupados por la prohibición traída por los misioneros, especialmente los luteranos y los ASD.

Doggett respondió encendiendo un cigarrillo y dándose el gusto de comer una lata de carne. Esto alivió sus temores.

El hecho de que los wapei tuvieran la oportunidad de discutir y decidir su política hacia los frailes no es en absoluto único en la historia de Papúa Nueva Guinea. Sin embargo, sentó un precedente en la estrategia franciscana: un fraile no entraba en una nueva zona a menos que la gente lo invitara. En mayo de 1947, cuando James O'Meara se dirigió a Sumoro para organizar el emplazamiento de una futura estación misionera en esta zona de los Lumi, con el fin de evitar un posible asentamiento luterano, fue recibido con gran entusiasmo por los Wapei de Sumoro.

Los wapei estaban muy preocupados por la conservación de su estabilidad cultural. Por eso, cuando el P. Denis D hizo la pista sobre el Sumoro, las notables escenas que encontró estaban respaldadas por la preocupación wapei por el futuro. Esto es lo que escribe: "A las dos de la tarde, habíamos alcanzado la cima de la cordillera... el día estaba claro y ¡qué vista se desplegaba ante nosotros! Se podía ver todo el plan Sepik.

En la cresta inmediatamente inferior a mí, pude contar seis grandes pueblos. Uno me señaló uno, Miwaute, y me llevaron allí a la “haus pater”. Frente a la “haus pater” había una gran iglesia con un altar. Me sorprendió porque sabía que sólo unos pocos jóvenes de toda la tribu wapei eran católicos....

Por la mañana, a las 7, me preparé para la misa, y sólo había unas pocas personas, así que esperé... Cuando empecé a vestirme, me di cuenta de que entraban multitud y multitud de personas en la iglesia... casi 1000.

Empecé la misa. Inmediatamente, toda la congregación comenzó un canto comunitario... Papa bilong mipela.... Me dijeron que sólo unos pocos sabían pidgin... luego comenzó el Ave María, y el rosario.

El catequista les había enseñado todo... fueron formados antes de la guerra en Wewak en Kairiru.

Este viaje se convirtió casi en una procesión triunfal. Pasamos por más de 12 pueblos, algunos con iglesias. Se presentó un cuadro de Santu María; en realidad, era el cuadro de la reina Guillermina de Holanda, pero no desilusioné a la gente. Lumi era una zona lógica para que los frailes comenzaran a trabajar en el Torricelli. Pero también era una región que presentaba muchas limitaciones y Doggett lo descubrió en su primera visita a la zona en octubre de 1947: “Lumi... va a ser difícil. Es cierto que los pueblos están muy juntos, y a veces se puede tirar una piedra a otro. Sin embargo, muy a menudo, están aislados por un torrente en un profundo desfiladero... subiendo desde la playa, dos cosas me llaman inmediatamente la atención aquí en Wapei: la ausencia casi total de enfermedades y la escasez de niños... la mortalidad infantil era muy elevada”.

Cuando James O'Meara viajó por primera vez a la zona de Lumi en mayo de 1947, consiguió una pequeña extensión de tierra del Maui para una estación misionera. A unos 100 mt. de la pista de aterrizaje... este terreno era considerado por los aldeanos como sostenido y habitado por los espíritus, y construir algo o hacer un jardín resultaría en una tormenta de truenos y relámpagos... no tenían claro si los espíritus matarían a los frailes... si los frailes no morían instantáneamente o no enfermaban después de trabajar el terreno, valdría la pena tomarlos en serio... Así que O'Meara no trabajó el terreno hasta haber rociado agua bendita sobre él, contrarrestando así el poder de los towa. Cuando no mostró ningún efecto negativo por molestar a la towa, se le acercaron muchas personas que deseaban obtener el Agua Bendita... 

Los Maui eran diferentes a los Sumoro. Pensaban más en el beneficio y las oportunidades de los frailes. Los frailes registraron sus primeros 12 meses en Wapei, no tanto en cuanto a sus funciones sacerdotales sino en cuanto a cuántas inyecciones administraban cada día y cuántos niños iban a la escuela.

En enero de 1949, el padre Ferdinand Parer y Denis Dobson establecieron una estación misionera en Miwaute. En 1952, los frailes trasladaron su estación a la aldea vacía de Inibe.

En 1951 se inauguró la estación de Yemnu, región de Au. Yili 1952. Wati 1953.Karaitem 1954. Kafle, Yanungen, Monandin y Wassisi durante 1956/58. Ningil 1959. Mukili 1962. Laingim 1965

Después de cinco años, los primeros frailes que trabajaron en Wapei estaban agotados, especialmente el padre Martin. Así que regresaron a Australia durante nueve meses. En la zona de Wapei y Sissano sólo quedó un fraile en cada estación.

Después de cinco años, el énfasis anterior en vivir la vida franciscana en el Sepik se fue dejando de lado. El enfoque franciscano se centró más en el desarrollo de las relaciones con los aldeanos en función de las necesidades, las demandas y las preferencias que los aldeanos les planteaban. Los frailes tendían a convertirse en individuos. Paradójicamente, los frailes tendían a traducir estas necesidades y preferencias en proyectos o planes que los propios frailes consideraban valiosos y en beneficio de la población.

En 1952, la misión franciscana consiguió la autonomía del vicariato del Verbo Divino de Nueva Guinea Central al ser elevada a prefectura. Ahora se llama Prefectura Apostólica de Aitape. Fr. Ignatius Doggett había hecho una vigorosa campaña desde 1947. 

En 1952 llegó un grupo de franciscanos italianos expulsados de China. En 1952 había 12 frailes y 7 hermanas franciscanas. En 1954 eran 26 frailes al servicio de 20 estaciones.                                                                                                                                                                         

En 1956, Doggett se convirtió en obispo de Aitape, a pesar de haber solicitado que alguien más experto se hiciera cargo de la nueva prefectura.

CONTRIBUCIÓN FRANCISCANA A LA CURA DE LA LEPRA

San Francisco escribió en su Testamento: "Mientras estaba en el mundo, me parecía muy amargo ver leprosos. El Señor mismo me condujo entre ellos, y me apiadé de ellos.... Me quedé un poco y dejé el mundo". 

San Francisco comenzó su vida real después de haber mostrado misericordia a los leprosos.

¿Qué mejor manera de que los franciscanos de Aitape comenzaran su misión que mostrando misericordia a los leprosos que les rodeaban? Pero, por desgracia, nadie conocía la lepra entre los frailes destinados a Aitape. Pero la Providencia del Señor acudió en su ayuda.

Un grupo de cinco frailes italianos, expulsados de China, llegó a Aitape en 1952. Dos de ellos trabajaron en un leprosario en China y se convirtieron en una gran bendición para Aitape. Eran Fr. Stanislaus Rossato y Fr. Antonine Magnani, que se incorporó más tarde. Junto con un hermano australiano, Fr. Jerome Sweeney, empezaron a construir casas para los leprosos.

La investigación sobre la lepra en todo el mundo continuaba con rapidez y se seleccionaron tres leprosarios de todo el mundo para probar el nuevo tratamiento contra la lepra. Como Papúa Nueva Guinea era conocida por tener un elevado número de leprosos, el Departamento de Salud decidió utilizar el leprosario de Aitape para la investigación. Los frailes aceptaron y empezaron a recibir ayuda del Gobierno para mejorar el leprosario. Fr. Ignatius Doggett exigió que el leprosario funcionara sobre una “base familiar”, es decir, que toda la familia del leproso viviera en el leprosario, esposa, marido e hijos. El mayor número que se alcanzó en la leprosería fue de hasta 750 personas, incluido el personal (200).

“Nuestra Provincia y nuestra misión en Nueva Guinea han contribuido a la curación y a la eventual erradicación de esta antigua maldición de la lepra. De un pico de 500 a 600 leprosos en nuestra leprosería de Aitape, hemos bajado a sólo 23 casos”. (Fr. Ignatius D.)

 Desde 1953 hasta hoy, los franciscanos de Aitape siguen trabajando con los leprosos y otras personas con discapacidad. El ahora llamado Centro Fr. Antonine ofrece más asistencia a esas personas: un programa de Educación Especial con seis profesores que llevan a cabo un programa de Intervención Temprana, Educación Inclusiva para los niños en las escuelas ordinarias y nuestro alcance en los Distritos Aitape - Lumi - Nuku.

Prótesis - Taller de ortopedia que atiende a las personas de Sepik Oriental y Occidental, en el marco de los Servicios Nacionales de Ortesis y Prótesis.

Rehabilitación de Base Comunitaria (RBC) que proporciona asistencia para una vida mejor para las PWD.

El Centro fue providencial durante la época del tsunami.

En la actualidad, la comunidad de los OFM Menores cuenta con 24 hermanos, 8 de ellos sacerdotes. Veintidós son hermanos de PNG, y sólo dos son misioneros de Italia y Polonia.

Sin embargo, la pobreza y la sencillez de su vida siguen atrayendo a muchos jóvenes a experimentar la vida franciscana iniciada por San Francisco de Asís en el siglo 13 . th

Nuestro apoyo a los obispos locales y al pueblo continúa a través del trabajo pastoral, la asistencia a los pobres, el trabajo manual cualificado y la oración, el núcleo de nuestra vocación.

Vivir entre la gente es nuestra marca en las diócesis de Aitape, Kimbe, Port Moresby y Vanimo.

Ser hermanos de los demás es nuestra misión, llevando la paz donde hay discordia, respetando la creación y promoviendo el cuidado de toda la creación. 

Vivimos en comunidades alimentadas por la palabra de Dios, encontrando a Jesús encarnado en las personas a las que servimos, tocando las heridas de Jesús crucificado en los enfermos y necesitados.

Fr. Gianni Gattei ofm

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